Les mots « digital » et « numérique » sont souvent utilisés comme synonymes. On entend dire “montre digitale” ou “communication digitale” ayant le sens de “numérique”. Quelle est la signification du mot “digital” et pourquoi utilise-t-on “digital” plutôt que “numérique” ?

Que veut dire “digital” ?

D’après l’Académie Française, le mot français digital n’est pas synonyme de numérique car, dans l’acception française, cela signifie « qui appartient aux doigts, se rapporte aux doigts ». Son étymologie est latine (digitalis) : « qui a l’épaisseur d’un doigt », lui-même dérivé de digitus, « doigt ».

Le mot anglais digit a la même origine sémantique. Digit signifie “chiffre” et digital “qui utilise des nombres” (parce que l’on comptait sur ses doigts). Il est spécifique au traitement informatique, de même que “numérique” en français. Le mot numérique provient du latin “numerus” (« nombre »,
« multitude ») et signifie « représentation par nombres ».

Bien que les sens du mot “digital” ne se recouvrent pas dans les deux langues et que la langue française dispose du mot “numérique”, la confusion est faite assez souvent. L’usage du mot “digital” ayant le sens de “numérique” est aujourd’hui, plus qu’une tendance.

Pourquoi utilise-t-on “digital” plutôt que “numérique” ?

L’erreur proviendrait des mauvaises traductions faites par les agences de communication françaises qui, à force de jongler avec des mots français et anglais, ont pris l’habitude d’employer le mot anglais directement.

Même si l’Académie Française recommande l’utilisation du mot “numérique” et déconseille le mot “digital”, tout le monde ne partagent pas le même avis. En général, les défenseurs de la langue française sont ceux qui plaident pour l’utilisation du mot numérique. Le mot digital manquerait de clarté et mènerait à confusion.

D’après le Siècle Digital, la première utilisation du terme « digital » appliqué aux TIC recensée en France date de 1968. (JOLLEY, Trait. inform., 1968, p. 207). L’acharnement contre ce mot n’aurait pas de sens car on accepte beaucoup d’anglicismes entrés dans le langage courant. Alors, pourquoi pas digital ?

Pour Thibaut de Jaegher de L’Usine digitale, le débat “numérique / digital” est un “faux combat” car “le numérique se pratique avec les doigts : clavier, souris ou écran tactile, il va sans dire” mais aussi car “l’usage l’a consacré”.  Même Larousse indique dans son dictionnaire la synonymie entre les mots “digital” et “numérique”.

Et vous, êtes-vous plutôt digital ou numérique ?